Banjir lampu yang berkedip mengubah cara kerja para astronom

Pada tahun 1054, sebuah bintang baru muncul di rasi Taurus. Setitik cahaya redup menjadi terang dengan cepat, segera mengalahkan bintang-bintang megah lainnya di langit utara. Dalam hitungan hari, kecerahan bintang mencapai puncaknya. Itu tetap terlihat selama berminggu-minggu, bahkan di siang hari, sebelum mulai redup dan perlahan memudar menjadi ketiadaan.

Bintang membingungkan yang menghiasi langit pada 1054 sebenarnya adalah supernova, hanya satu dari banyak sementara sumber yang muncul di langit — yaitu, objek yang terkait dengan peristiwa yang terjadi dalam rentang waktu yang singkat, sering kali berubah secara nyata dari malam ke malam. Mengambil banyak bentuk dan warna, beberapa transien berasal dari Bima Sakti, sementara yang lain adalah objek yang meledak di galaksi jauh.

Ketertarikan pada transien tidak pernah sebesar ini. Banyak survei langit menemukan sumber-sumber baru dengan kecepatan yang belum pernah terjadi sebelumnya. Pada 2019, para astronom melaporkan sekitar 20.000 objek transien yang baru ditemukan pada panjang gelombang tampak, sekitar 100 kali lebih besar dari satu dekade sebelumnya.

Data firehose ini memiliki potensi untuk mengubah astronomi dan memberikan wawasan tentang subjek mulai dari energi gelap dan materi gelap hingga evolusi tata surya kita. Tetapi juga menghadirkan tantangan unik — bagaimana memahami data, dan bagaimana menindaklanjutinya.

Ketika tetesan menjadi banjir

Survei menemukan transien dengan mencitrakan bagian langit yang sama dengan irama tertentu. Urutan gambar mengungkapkan sumber baru dan perubahan kecerahannya dari waktu ke waktu. Informasi tersebut tidak selalu cukup untuk mengklasifikasikan transien. Untuk itu, seseorang perlu memperoleh spektrum transien, dan mungkin bahkan mengamatinya pada panjang gelombang inframerah, sinar-X, atau radio.

Namun, era ketika para astronom dapat menindaklanjuti setiap objek yang datang telah berlalu — sekarang sudah terlalu banyak yang ditemukan. “Kami sudah bertahun-tahun berada dalam rezim ketika Anda harus membuat pilihan [about] apa yang Anda klasifikasikan secara spektroskopi dan apa yang tidak, dan itu tergantung pada sains,” kata Daniel Perley, seorang peneliti di Liverpool John Moores University di Inggris. Dikatakan bahwa komunitas memperoleh spektrum hanya sekitar 10 persen dari transien yang ditemukan di 2019.

Tujuan Perley adalah untuk mengambil stok populasi transien terang yang terdeteksi oleh Zwicky Transient Facility (ZTF), yang telah menjadi salah satu survei transien paling produktif sejak mulai beroperasi pada 2018, melihat supernova dan asteroid yang bergerak cepat. Dengan membatasi penelitian pada sumber yang paling terang, adalah mungkin untuk mengambil spektrum yang berguna dari setiap objek dalam survei dan mempelajari, misalnya, berapa banyak supernova dari jenis spektrum tertentu yang meledak di alam semesta.

Para ilmuwan yang tertarik pada jenis transien tertentu, seperti yang menunjukkan warna terutama merah atau biru, harus mengambil pendekatan yang berbeda. Bagi mereka, jumlah informasi awal yang terbatas menentukan apakah transien layak untuk kampanye pengamatan tindak lanjut yang panjang. Keputusan mereka untuk menggunakan sumber daya tambahan pada transien didasarkan pada pengalaman, namun selalu membawa sedikit risiko — Anda tidak benar-benar tahu transien sampai Anda melakukan pengamatan tambahan itu.

Post navigation